Ein Heilmittel für Krebs? Wie die CAR T-Zelltherapie die Onkologie revolutioniert

Der Bereich der Immunoonkologie boomt mit Investitionen in Milliardenhöhe. Die Fähigkeit, unser eigenes Immunsystem zur Krebsbekämpfung neu zu vernetzen, hat sicherlich große Erwartungen geweckt. Nach dem Erfolg der ersten Checkpointhemmer auf dem Markt richten viele ihr Augenmerk auf die CAR-T-Zelltherapie. Es gibt bereits zwei CAR-T-Therapien auf dem Markt. Das Feld boomt derzeit, und es laufen über 800 klinische Studien mit CAR-T. Aber ist diese Therapie wirklich eine Heilung für Krebs, wie viele zu glauben scheinen? Kann die Technologie diese hohen Erwartungen erfüllen? Sind Nebenwirkungen ein Problem? Ist es das riesige Preisschild wert? Um die brennendsten Fragen zu beantworten, habe ich mit einigen der führenden Unternehmen in diesem Bereich gesprochen, um einen Überblick über den aktuellen Stand der CAR-T-Technologie zu erhalten.

Wie funktioniert diese “Wunderheilung”?

“CAR-Therapie ist gleichzeitig Zelltherapie, Gentherapie und Immuntherapie. Es stellt eine radikale Abkehr von allen bisher existierenden Formen der Medizin dar”, sagte Michel Sadelain, Mitbegründer von Juno Therapeutics, dem Wissenschaftler. Eine CAR-T-T-Therapie besteht in der Infusion von künstlichen T-Zellen, die einen chimären Antigenrezeptor (CAR) auf der Zellmembran tragen. Die externe Domäne dieses Rezeptors ist darauf ausgelegt, ein bestimmtes Molekül auf einer Tumorzelle zu erkennen. In diesem Fall wird die interne Signaldomäne des Moleküls aktiviert, wodurch die T-Zelle stimuliert wird, die Krebszelle anzugreifen.
Das gebräuchlichste Verfahren der CAR-T-Zelltherapie beginnt mit der Extraktion von T-Zellen aus dem zu behandelnden Patienten, einem Prozess namens Leukapherese. Die T-Zellen werden dann genetisch modifiziert, um ein CAR-Molekül zu exprimieren, und expandiert. Schließlich werden sie wieder in den Patienten gespritzt, um den Tumor zu bekämpfen.

Wie haben CAR-T-Zellen die Krebsbehandlung verändert?

Immuntherapien auf Basis von Checkpoint-Inhibitoren sind bei bestimmten Gruppen von Krebspatienten recht erfolgreich. Checkpointhemmer blockieren einen Mechanismus, mit dem sich Tumorzellen vor Immunzellen verstecken. Immuntherapien auf Basis von CAR-T-Zellen gehen einen Schritt weiter und entwickeln die T-Zellen selbst, um die natürliche Immunantwort gegen ein bestimmtes Tumorantigen zu verbessern.
Klinische Studien mit CAR-T haben enorme Remissionsraten von bis zu 94% bei schweren Formen von Blutkrebs gezeigt. Dies ist besonders beeindruckend, wenn man bedenkt, dass die meisten klinischen Studien von CAR-T Krebspatienten rekrutieren, die auf viele, wenn nicht alle anderen verfügbaren Behandlungen nicht angesprochen haben. Diese Ergebnisse haben die Erwartungen von Patienten und Investoren gleichermaßen erfüllt, aber es ist wichtig, sich daran zu erinnern, dass die Therapie auch Fehler aufweisen kann.

Wer entwickelt CAR-T?

Novartis war die erste Firma, die 2017 eine CAR-T-Therapie namens Kymriah auf den Markt brachte. Diese einmalige Behandlung der B-Zell-akuten lymphatischen Leukämie (ALL) hat bei Patienten, die nicht auf Standardbehandlungen ansprechen, nach drei Monaten eine Remissionsrate von 83% gezeigt. Allerdings litten 49% der Patienten unter einem starken Zytokin-Freisetzungssyndrom, ein Nebeneffekt, der für mehrere Todesfälle in klinischen Studien der Wettbewerber von Novartis verantwortlich war. So musste Juno Therapeutics beispielsweise sein führendes CAR-T-Programm bereits 2017 beenden, nachdem insgesamt 5 Patienten an den durch die Therapie verursachten Hirnblutungen gestorben waren.

CAR-T-Therapie sicherer machen

 

Trotz schwerer Nebenwirkungen und mehrerer Todesfälle in klinischen Studien argumentieren einige, dass die CAR-T-Therapie das Risiko für Patienten wert ist, die auf keine anderen verfügbaren Behandlungen ansprechen. Aber die CAR-T-Entwickler entwickeln bereits die nächste Generation von CAR-T-Zellen, die für den Patienten sicherer sind.

Standardmäßige CAR-T-Zellen

Ein großes Ziel im CAR-T-Bereich ist die Entwicklung der allogenen CAR-T-Therapie. Das heißt, T-Zellen von einem gesunden Spender zu beziehen, so dass sie bereit sind, wenn der Patient sie braucht, anstatt die T-Zellen jedes Patienten individuell zu entwickeln.

Cellectis war der erste, der zwei dieser CAR-T-Zelltherapien von der Stange in klinischen Studien getestet hat, obwohl es Zweifel gab, ob die Technologie das gleiche Erfolgsniveau erreichen kann wie bei der Verwendung von Zellen des Patienten.

Celyad arbeitet auch an CAR-T-Therapien von der Stange. Die vorläufigen Ergebnisse der ersten Studie am Menschen scheinen bisher vielversprechend, ohne dass eine schwere Toxizität berichtet wurde.

Die Technologie würde den Patienten wertvolle Zeit sparen, die derzeit etwa zwei Wochen warten müssen, während ihre Zellen an die Produktionsstätten geliefert, konstruiert und zurückgegeben werden. Aber die Entwicklung einer Standardtherapie ist laut Celyads Mitbegründer Christian Homsy ein “wissenschaftlich anspruchsvoller Weg”.